Un exoplaneta o planeta extrasolar es un planeta que orbita alrededor de una estrella distinta del Sol.

En 1584,  Giordano Bruno escribió “Sobre el infinito universo y los mundos”. En esta obra hablaba ya del Universo como un espacio infinito lleno de mundos como el nuestro.

En el siglo XVIII la misma posibilidad fue mencionada por Isaac Newton en el ensayo “Escolio General”, que incluía en su Principia . Haciendo una comparación con los planetas del Sistema Solar, escribió “Y si las estrellas fijas son los centros de sistemas similares, todo ello se construirá de acuerdo con un diseño similar”.

Actualmente se llevan detectados alrededor de 500 planetas orbitando alrededor de estrellas relativamente cercanas, la mayoría en un radio de unos 300 años luz.

Los primeros exoplanetas se descubrieron a comienzos de la década de los 90.

Una gran parte de estos planetas son gigantes gaseosos de tamaño parecido o incluso mayor que Júpiter, con órbitas muy cercanas a su estrella y por tanto con períodos orbitales muy cortos.

En la actualidad existen numerosos proyectos de las agencias espaciales NASA y ESA desarrollando misiones capaces de detectar exoplanetas más pequeños y parecidos a la Tierra. Las dos misiones más importantes hasta el momento son la misión europea Corot y la misión norteamericana Kepler.

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